Em eletrônica e computação, firmware é o conjunto de instruções operacionais programadas diretamente no hardware de um equipamento eletrônico. É armazenado permanentemente num circuito integrado (chip) de memória de hardware, como uma ROM, PROM, EPROM ou ainda EEPROM e memória flash.


Muitos aparelhos simples possuem firmware

Como exemplos temos: controle-remoto, calculadora de mão e algumas partes do computador. Assim, temos como exemplos de firmware disco rígido, teclado, cartão de memória, muitos instrumentos científicos e robôs. E, também, outros aparelhos mais complexos como celulares, câmeras digitais e sintetizadores, também possuem um firmware para a execução de suas tarefas.

Não há fronteiras rígidas entre firmware e software, mas o firmware está normalmente envolvido em operações muito básicas, de baixo nível, sem as quais o dispositivo seria completamente não-funcional.

Fonte: Wikipedia

Pra resumir: um chip que já vem de fábrica com um “programinha” embutido.